Състав от трапезна сол, забелязан на Луна Европа на Юпитер

Естествен цвят (вляво) и засилен цвят (вдясно) гледка към Европа от мисията Галилео през юни 1997 г. Известно е, че сега жълтеникавите региони се причиняват от натриев хлорид, известен още като трапезна сол, основен компонент на морската сол. Изображение чрез NASA JPL-Caltech / University of Arizona.

Подземният океан на Европа може би е по-подобен на земните океани, отколкото беше осъзнато по-рано. НАСА заяви на 12 юни 2019 г., че ново проучване разкрива доказателства за натриев хлорид - основен компонент на трапезната и морската сол - върху ледената повърхност на тази голяма луна на Юпитер. Ако, както се смята, солта произхожда от океана на Европа, скрит под ледената му кора, това би означавало, че океанската вода на Европа е много подобна на тази в океаните на Земята. Това, разбира се, би имало очевидни последици за възможността за живот в този завладяващ малък свят.

Интригуващите нови рецензирани констатации бяха публикувани в списанието Science Advances на 12 юни 2019 г.

Фактът, че натриевият хлорид също е основен компонент на морската сол, е особено завладяващ. Откритието му в Европа подкрепя предишни предположения, че този лунен океан е химически много подобен на земния океан.

Въпреки че океанът на Европа не се намира на повърхността му, а вместо под повърхностния му лед, заобиколен от ледената обвивка на короната на Европа, по повърхността на малката луна могат да бъдат открити следи от минерали. Счита се, че повърхностната сол се дължи на надуване през пукнатини и евентуално гейзери. Предишни проучвания на повърхността, включително от космическия кораб "Вояджър" и "Галилео" на НАСА, бяха съсредоточени върху инфрачервената спектроскопия, тъй като тя е идеална за откриване на видовете молекули, които учените обикновено търсят. Според Майк Браун, астроном в Caltech:

Хората традиционно предполагат, че цялата интересна спектроскопия се намира в инфрачервената повърхност на планетарните повърхности, защото там повечето от молекулите, които търсят учените, имат своите основни характеристики.

В тестова лаборатория в лабораторията за реактивни двигатели трапезната сол - натриев хлорид - пожълтява, когато е подложена на подобни радиационни условия като тези на повърхността на Европа. Изображение чрез NASA JPL-Caltech.

Тези видове хлориди обаче не могат да се видят с инфрачервена спектроскопия, както обясни студентката от Калтех Саманта Тръмбо:

Никой не е взел спектри на видимата дължина на вълната на Европа преди този тип пространствена и спектрална разделителна способност. Космическият апарат Galileo нямаше видим спектрометър. Просто имаше близо инфрачервен спектрометър, а в близко инфрачервения, хлоридите са без особености.

Но когато се гледа в спектроскопия с видима дължина на вълната, подписът на натриев хлорид изскочи.

Преди се смяташе, че магнезиевите сулфати са били открити на повърхността, но когато са проведени допълнителни наблюдения с по-високо качество с обсерваторията WM Keck в Хавай, няма и следи от тях. Данните са насочени повече към натриевите хлориди, а тези не се показват в инфрачервена връзка. Както Браун също отбеляза:

Мислехме, че може да виждаме натриеви хлориди, но те по същество са безчувствени в инфрачервен спектър.

Напуканата ледена повърхност на Европа, каквато се вижда от космическия кораб "Галилео" на НАСА в края на 90-те години. Жълтеникавите региони на лунната повърхност вече са потвърдени, че са облъчени натриев хлорид, известен още като трапезна сол. Изображение чрез NASA / JPL-Caltech / SETI Institute.

Карта, показваща зоните, където солите на натриевия хлорид се намират на повърхността на Европа. Най-високите концентрации са в района на Тара Регио. Изображение чрез NASA / JPL / Bj rn J nsson / Steve Albers / Science Advances .

Доказването, че солите обаче са натриев хлорид, все пак изисква малко повече работа. Проби от подобни океански соли са тествани на Земята от Kevin Hand в JPL. Той ги подложи на подобни радиационни условия, открити на безветрената повърхност на Европа. Той откри, че те променят цветовете по начин, много подобен на това, което всъщност се вижда в самата Европа. Натриевият хлорид се превърна в жълт нюанс, подобен на този, наблюдаван в геологически млад район на Европа, известен като Tara Regio. Според Hand:

Натриевият хлорид е малко като невидимо мастило на повърхността на Европа. Преди облъчването не можете да кажете, че е там, но след облъчването цветът прескача точно при вас.

След това изследователският екип изследва повърхността на Европа с космическия телескоп Хъбъл и открива отчетлив абсорбционен подпис във видимия спектър при 450 нанометра. Това съвпада точно с облъчената форма на натриев хлорид, потвърждавайки, че жълтият цвят на Tara Regio показва присъствието на солта на повърхността. Така че защо това вече не беше намерено? Както Браун каза:

През последните 20 години разполагахме с капацитета да правим този анализ с космическия телескоп Хъбъл. Просто никой не се сети да погледне.

Все още има едно предупреждение - натриевият хлорид може да е доказателство за различни видове стратифицирани материали - образувани на пластове - в ледената обвивка на Луната, а не с произход от океана. Констатацията обаче е достатъчна, за да гарантира преоценка на геохимията на Европа като цяло. Ако наистина натриевият хлорид произхожда от океана, това би било доказателство, че океанското дъно все още е хидротермално активно. Според Тръмбо:

Магнезиевият сулфат просто би изтичал в океана от скали на океанското дъно, но натриевият хлорид може да показва, че океанското дъно е хидротермално активно. Това би означавало, че Европа е по-интересно планетално тяло, отколкото се смяташе досега.

Илюстрация на външната ледена кора на Европа. Смята се, че водата от океана отдолу може да достигне повърхността чрез пукнатини или вулканични отвори. По този начин солите най-вероятно се отлагат на повърхността. Изображение чрез NASA / JPL-Caltech / Geology.com.

Ако океанското дъно на Европа има активни хидротермални отвори като в океаните на Земята, това би увеличило шансовете за съществуване на някакъв вид живот там. На Земята такива „горещи точки“ в дълбоките океани са оазиси за живи организми.

Сега се смята, че океанската луна на Сатурн Енцелад също има хидротермални отвори на океанското си дъно, въз основа на данни от мисията на Касини на НАСА, която приключи в края на 2017 г. Сега учените знаят, че океанът на Енцелад съдържа соли и различни органични молекули, благодарение на Касини да може да прелети и директно да пробва някои от огромните струи водна пара, които изригват от пукнатини в ледената повърхност на Луната и произхождат от океана дълбоко отдолу. Касини не можеше да открие самия живот, дори и да беше там, но бъдещите мисии ще търсят тези доказателства както в Енцелад, така и в Европа.

Долен ред: Откриването на соли на натриев хлорид в Европа предоставя убедителни доказателства, че подземният океан на Луната е много подобен на земните океани, увеличавайки шансовете за живот.

Източник: Натриев хлорид на повърхността на Европа

Чрез НАСА