Нови изгледи на двукрайния "Ultima Thule"

Изображенията и други наблюдения, направени от космическия кораб „New Horizons“ в началото на Нова година, разкриват забележителен (но не неочакван) обект с две лопатки.

Откакто НАСА „Нови хоризонти“ направи триумфалното си пречистване през системата Плутон преди 3½ години, учените от мисията с нетърпение очакват пристигането на плавателния съд в следващата му дестинация: обектът на пояса на Койпер, обозначен 2014 MU 69, но по-известен като „Ultima Thule“, неофициалният прякор (което означава „отвъд познатия свят“), прието от учени от мисията.

Снимките на 2014 MU 69, пренесени на Земята на ден отделно, показват драматично 35-кратно увеличение в детайлите, от 5 км на пиксел (вляво) до 140 m на пиксел. По-късният образ разкрива, че обектът всъщност е два грубо сферични компонента, свързани помежду си.
НАСА / JHU-APL / SwRI

Тази среща се е случила в първите часове на 2019 г. и през четирите дни, откакто космическият кораб е изминал още 5 милиона километра (3½ милиона мили) от Земята по нейната траектория за връщане. В това време бавните, но стабилни струпки от наблюдения, излъчени на Земята от 15-ватов предавател, така и зашеметяват и вдигат учени на мисията. Тези резултати са превърнати 2014 MU 69 от 26-кратно магнитуд, едва забележим от космическия телескоп Хъбъл, в малък, пъстър, интригуващо детайлен свят.

Всъщност това са два кръгли света, сгушени един срещу друг, наречени контактни двоични, с един лоб малко по-голям от другия и комбинирана дължина от 33 км. Снимките, публикувани от екипа на мисията досега, които показват детайли, малки на 140 метра (450 фута), показват, че лобовете са едновременно тъмни, леко червеникави и изпъстрени с по-ярки и по-тъмни маркировки.

Тази външна поява на „снежен човек“ не беше неочаквана - тази форма беше изведена от предизвикателно, но успешно наземно усилие за записване на преминаването на обекта пред звезда през юли 2017 г. Освен това сега астрономите подозират, че това е около една трета от обекти с размер 100 км в „класическия“ пояс на Койпер също са двоични. Тези обекти са динамично „студени“ - техните приблизително кръгови орбити с нисък наклон са 40 до 50 астрономически единици от Слънцето и са ориентирани много като планетите “. Някои от тези двоични файлове вероятно са две половини, съединени заедно, докато други са отделни, с подобни по размер сфери, плътно разположени около една от друга.

И все пак „подозрението“ не е „знаещо“, а полетът на космическия кораб от 2014 г. MU 69 предлага на планетарните учени промяна на играта какво се е случило, когато нашата Слънчева система се е формирала преди 4½ милиарда години. Динамиците подозират, че това е тяло, което се е образувало директно във фригидната граница на слънчевата мъглявина и оттогава остава до голяма степен непроменено.

Забележително е, че този обект стана цел на New Horizons след Плутон, просто защото може да бъде достигнат от космическия кораб. Но както отбелязва главният изследовател Алън Стърн, „Изненадан съм, че като изберем само един предмет на пояса на Койпер от шапката, успяхме да получим такъв победител като този“.

Цел побратимяване

По-голямото кълбо от 2014 г. MU 69 има приблизително три пъти по-голям обем на своя спътник. (Екипът на мисията ги нарече съответно Ultima и Thule, за да си спомнят кой е.) Те вероятно се състоят предимно от лед, но повърхностите им всъщност са доста тъмни, отразявайки между 6% и 13% от слабата слънчева светлина, която ги удря. Червеникавият оттенък, за който се смята, че възниква от сложни органични съединения, облъчени от космическо излъчване в продължение на еони, съвпада с този на други обекти с пояса на Койпер с нисък наклон.

Но тясната „шия“, свързваща двата глобуса, разказва различна история. И двете са най-ярките и най-малко червените от повърхността, виждани досега. Според Джеф Мур (НАСА-Еймс) това може да означава, че шията има различен състав. Или може би там малките частици са се „търкаляли“ по стръмни склонове към центъра на масата на обекта.

Отляво: Този изглед на 2014 г. MU 69 комбинира подробно черно-бяло изображение (140 м на пиксел) с изображение с подобрена цветова картина с по-ниска разделителна способност, използвайки сини, червени и близки до инфрачервени рамки. Вдясно: Като цяло двата лоба са приблизително тъмни като Мария на Луната, макар че "шията", която се присъединява към тях, е едновременно по-ярка и по-малко червена, отколкото другаде.
НАСА / JHU-APL / SwRI

Въпреки че първоначално са несигурни, два лоба се въртят около около 15 часа. Това сравнително бавно въртене не създава почти достатъчно центробелна сила, за да ги разхвърля. Те са "здраво свързани" в структурен смисъл, отбелязва Мур, въпреки че по същество "почиват един върху друг".

Междувременно ултравиолетовият спектрометър на космическия кораб издирва останки от газ наблизо, а камерите му търсят малки луни или намеци за пръстени. Никой не очаква такъв малък предмет да има атмосфера, но липсата на луни е нещо като разочарование. Както отбелязва съвместният изследовател Марк Шоултър (Институт SETI), „Всяка луна изобщо, на която и да е орбита изобщо, ще ни каже масата и плътността“ от 2014 г. MU 69 .

Вземете червено-сините си очила и се насладете на този анаглифичен стерео изглед на 2014 MU 69 . Обърнете внимание на депресията, подобна на кратера, вляво и тесността на „шията“, която свързва двата лоба.
НАСА / JHU-APL / SwRI

От днес до 7 януари посоката на зрението на New Horizons ще бъде твърде близо до Слънцето за надеждни радиопредавания, но те ще се възобновят по-късно следващата седмица. Тепърва предстоят наблюдения, направени, когато космическият кораб е преминал най-близо, на разстояние от едва 3535 км (2 195 мили).

Погребани сред тях са поредица от снимки, направени от разузнавач за дълги разстояния (LORRI), по същество 20-сантиметров телескоп f / 13, не за разлика от онова, което бихте могли да използвате за зоряне в задния си двор. Стърн е "охраняван оптимист", че когато тези гледки достигнат земята в края на следващия месец, те ще разкрият детайли по повърхностите на двата лоба до около 17 м (55 фута) напречно.