Как да разберем формата на нашата галактика?

Ние мислим, че нашата галактика е оформена като голямо въртящо колело. И все пак никога не сме изпращали камера извън нашата галактика, за да получим „външен изглед“.

Не можем да пътуваме извън галактиката, за да правим снимки. Космическата сонда, движеща се с близка светлинна скорост, ще отнеме хиляди години, за да се отдалечи достатъчно, за да направи разделителна снимка.

Но можем да заключим формата на нашата галактика, като погледнем навън в космоса - към десетки милиарди други галактики. Нашата Вселена прави галактики само в няколко основни модела. Най-често срещаните са спираловидни или дисковидни галактики - и ние вярваме, че нашата галактика е една от тях. Подобно на снежинките, нито една спирална галактика не си прилича. Така че ние никога не можем да знаем как точно изглежда Млечният път извън неговите граници.

Един справедлив пример за това как може да изглежда нашият Млечен път е съседната галактика Андромеда. Смята се, че е нещо като небесен близнак на Млечния път. Всякакви цивилизации в Андромеда може би сега надничат нашата посока през 2 милиона светлинни години пространство. Те може би се чудят дали тяхната галактика изглежда като нашата.