Водните потоци на Енцелад съдържат жизнени улики

Водната пара се излива от луната на Сатурн Енцелад. Изображение чрез NASA / JPL / Space Science Institute.

Луната на Сатурн Енцелад може да е мъничка, но тя има потенциала да помогне да отговорим на един от най-големите въпроси някога - сами ли сме? Мисията на НАСА Касини проучи този загадъчен свят отблизо и установи, че той е изключително активен, поне в геологичен план, с огромни струи водна пара, изригващи макар и огромни пукнатини по повърхността, от солен подземен глобален океан под външната ледена кора. Касини всъщност прелетя през тези тръби, вземайки им проби за анализ. Вече знаехме, че в него са открити водна пара, частици лед, соли, водород и прости органични съединения. Сега, нов анализ от Югозападния изследователски институт (SwRI), публикуван на 27 юни 2018 г., в рецензираното списание Nature - показва, че сливите съдържат и много по-сложни органични вещества. Това не означава доказателство за самия живот - все пак - но по-ясно показва, че океанът на Енцелад отговаря на всички изисквания за съществуването на живота.

Изследователският екип беше ръководен от Франк Постберг и Нозаир Хаваджа от Университета в Хайделберг, Германия. Както отбелязва Postberg:

Това е първото по рода си откриване на сложна органика, идваща от извънземен воден свят.

Диаграма на богати на органични мехурчета, издигащи се на повърхността от по-дълбоки в океана. Изображение чрез ESA / F. Postberg et al (2018).

Органиката е доста голяма и сложна, както добави Khawaja:

Открихме големи молекулни фрагменти, които показват структури, характерни за много сложни органични молекули. Тези огромни молекули съдържат сложна мрежа, често изградена от стотици атоми въглерод, водород, кислород и вероятно азот, които образуват пръстеновидни и верижни подобни подструктури.

Учените от SwRI анализираха данните от масспектрометрията от Касини. Както беше обяснено от Dr. Кристофър Глейн, космически учен, специализиран в извънземната химическа океанография (и съавтор на новата книга):

Отново сме взривени от Енцелад. Преди това we d само идентифицира най-простите органични молекули, съдържащи няколко въглеродни атома, но дори това беше много интригуващо. Сега намерихме органични молекули с маси над 200 атомни масови единици. Това е над десет пъти по-тежко от метана. Със сложни органични молекули, излъчвани от течния й воден океан, тази луна е единственото тяло освен Земята, за което е известно, че едновременно удовлетворява всички основни изисквания за живот, както го познаваме.

Това не означава, че животът е открит на Енцелад. Но това означава, че условията за живот могат да съществуват там, в подземния океан на Луната.

Диаграма на вътрешно напречно сечение на земната кора на Енцелад, показваща хидротермални отвори на океанското дъно и струи водна пара, изригващи през пукнатини по повърхността. Изображение чрез NASA-GSFC / SVS / NASA / JPL-Caltech / Изследователски институт в Югозапад.

Смята се, че откритите тежки органични фрагменти са останки от още по-големи от може би хиляди единици с атомна маса. Най-големите от тях бяха разбити на по-малки фрагменти, когато се сблъскаха с инструмента за анализ на прах на Касини със скорост от около 18 640 мили в час (30 000 километра в час). Такива големи органични молекули могат да бъдат създадени само чрез сложни химични процеси, включително живот или хидротермална активност.

Откриването на такава сложна органика е вълнуващо, особено когато са открити, произхождащи от топъл воден океан. Органиката като тази може да се формира абиотично, без живот или може да бъде реликви на самите организми. В случая с Енцелад не знаем кое е то или и двете, но това е мъчително. Има данни и от Касини за активни горещи геотермални отвори на океанското дъно, подобно на тези на Земята. Тук такива отдушници са пълни с различни малки организми. Може ли същото да е вярно и за Енцелад? Самата мисия на Касини може и да е приключила, но науката продължава, както отбеляза Glein:

Дори и след края си космическият апарат Касини продължава да ни учи за потенциала на Енцелад да напредне в областта на астробиологията в океански свят. Тази статия показва стойността на екипната работа в планетарната наука. Екипите на INMS и CDA си сътрудничиха, за да постигнат по-дълбоко разбиране на органичната химия на подземния океан на Enceladus, отколкото би било възможно само с един набор от данни.

Молекулярният водород, открит по-рано в потоците, е друга важна улика, тъй като се смята, че се образува чрез геохимични взаимодействия между водата и скалите в хидротермална среда. Според SwRI s д-р Хънтър Уейт, главен изследовател на INMS и съавтор на новата книга:

Водородът осигурява източник на химическа енергия, поддържаща микробите, които живеят в земните океани в близост до хидротермални отвори. След като идентифицирате потенциален хранителен източник за микроби, следващият въпрос, който трябва да зададете, е „каква е природата на сложните органични вещества в океана?“ Този документ представлява първата стъпка в това разбиране - сложността на органичната химия извън нашите очаквания!

Глобален поглед към Енцелад. Изображение чрез NASA / JPL / Space Science Institute.

Резултатите също така предполагат тънък богат на органичен „филм“ на върха на океана. Мехурчета газ, издигащи се нагоре през десетки мили океанска вода, биха могли да извлекат органичен материал, където образуват тънък филм, плаващ върху повърхността на океана, точно под външната ледена обвивка. От резюмето:

Тук съобщаваме наблюдения на емитирани ледени зърна, съдържащи концентриран и сложен макромолекулен органичен материал с молекулни маси над 200 атомни масови единици. Данните ограничават макромолекулната структура на органиката, открита в ледените зърна, и предполагат наличието на тънък богат на органичен филм на върха на океанската водна маса, където ядрата на органичното ядро, генерирани от спукването на мехурчета, позволяват да се изследва органичният инвентар на Енцелад в повишени концентрации.

Тези открития са не само по себе си вълнуващи, но и имат отражение за бъдещото изследване на Енцелад, а концепциите за мисия за връщане вече са на чертожните дъски. Както отбелязва Glein:

Констатациите на статията имат голямо значение и за следващото поколение проучване. Бъдещ космически кораб може да лети през струите на Енцелад и да анализира тези сложни органични молекули, използвайки мас-спектрометър с висока разделителна способност, за да ни помогне да определим как са направени. Трябва да сме предпазливи, но е вълнуващо да размишляваме, че тази констатация показва, че е възможен биологичният синтез на органични молекули на Енцелад.

Диаграма, изобразяваща интериора на Енцелад. Водата от океана отдолу, заедно с органиката, проправя път към повърхността чрез пукнатини във външната ледена обвивка. Изображение чрез NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute / LPG-CNRS / Nantes-Angers / ESA.

Долен ред: Благодарение на Касини, Енцелад отдавна се смята за едно от най-добрите места в Слънчевата система, за да търси доказателства за живота на извънземните. Има ли нещо плуване в онзи топъл, но тъмен океан? Може би и това ново откритие на сложна органика засилва възможността. Дори само нещо като бактерии, намирането на живот в океана на Енцелад би било едно от най-вълнуващите открития в историята.

Източник: Макромолекулни органични съединения от дълбините на Енцелад

Чрез SwRI и ESA