Енцеладовата океанска подходяща възраст за поддържане на живота

Гейзерите на луната на Ентулад на Сатурн. Тези огромни струи водна пара изригват през пукнатини на южния полюс на Енцелад. Космическият апарат Касини анализираше димовете и установи, че те съдържат водна пара, ледени частици, соли, метан и различни сложни органични молекули. Учените смятат, че те произхождат от океан под ледената кора на Луната. Изображение чрез NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Възможно ли е да има живот на Сатурновата луна Енцелад? Луната може да е малка, но има глобален воден океан под ледената си повърхност и учените спекулират дали има нещо живо в тази дълбока, тъмна бездна. Космическият апарат Касини установи, че е солен като океаните на Земята, съдържа изобилни органични молекули и че има вероятност от хидротермална активност на океанското дъно.

Всички те са положителни признаци за обитаемост и сега учените откриха още един: океанът изглежда е точно подходящата възраст за оптимални поддържащи живота условия. Откритието бе оповестено от Марк Невеу, изследовател в Центъра за космически полети на Годард на НАСА на 24 юни 2019 г. по време на разговор на научната конференция по астробиология през 2019 г. (AbSciCon2019). Рецензираните резултати също бяха публикувани преди 1 април 2019 г. в списанието Nature Astronomy .

Океанът на Енцелад сега се оценява на 1 милиард години. Това е идеална епоха, от гледна точка на живота, започващ и развиващ се. Ако океанът беше твърде млад, нямаше да има достатъчно време, за да се смесват различни елементи, но ако беше твърде стар, тези химически процеси може би вече бяха спрели. След това Луната щеше да достигне състояние на равновесие, което означава, че реакциите за поддържане на живота няма да се провеждат повече.

Енцелад, както се вижда от космическия кораб Касини. Тази малка ледена луна има глобален подземен океан, който би могъл да поддържа живота. Изображение чрез NASA / JPL-Caltech / NASA Science.

И така, как Невеу и неговият екип стигнаха до това заключение? Използвайки данни от мисията Касини, която приключи в края на 2017 г., те създадоха 50 различни симулации на условията в океана на Енцелад. Те включваха подробности за лунните орбити на Сатурн и радиоактивността на скалите на Енцелад, както и техните собствени оценки за възрастта на Луната и как се е образувала.

Имаше една симулация, която най-добре създаде познатите условия на океана, тази, където океанът е на 1 милиард години. Neveu обаче е предпазлив, защото симулацията съответства на повечето условия, но не на всички:

Например, ако вземете днешния ден, океанът ще бъде премръзнал в тази симулация, която не е това, което виждаме. Така че възрастта на океана, трябва да се приема със зърно сол.

Като следваща стъпка изследователите искат да подобрят симулационните модели, така че океанът може да бъде датиран по-точно. Както каза Невеу:

Искаме да знаем това, преди да се върнем да търсим живота.

Илюстрация, изобразяваща интериора на Енцелад. Водата от подземния океан се просмуква на повърхността чрез пукнатини в леда на южния полюс, изригващи в огромни струи. Изображение чрез NASA / JPL-Caltech.

Фактът, че Енцелад изобщо има океан, беше изненадващ за планетарните учени, тъй като е толкова малък и повърхността е толкова студена. Според Neveu:

Много е изненадващо да видиш океан днес. Това е много мъничка луна и като цяло очаквате дребните неща да не са много активни [по-скоро] като мъртъв блок от скали и лед.

Космическият апарат Касини проучва състава на океана, като анализира водната пара в масивните струи, които изригват от южния полюс на Луната. Плъховете произхождат от океана отдолу, където водата се просмуква на повърхността през пукнатини и след това изригва в празно пространство. Касини успя да лети право през пламъците и откри, че те съдържат водна пара, ледени частици, соли, метан и различни сложни органични молекули.

Касини също намери доказателства за настоящата хидротермална активност - хидротермални отвори - на океанското дъно, точно както в океаните на Земята. Такива горещи точки могат да осигурят оазис от необходима топлина и енергия в иначе студените води. На Земята подобни отвори поддържат голямо разнообразие от прости форми на живот. Може ли същото да е вярно и за Енцелад?

Мисията Касини намери доказателства за хидротермална активност - хидротермални отвори - на дъното на океана на Енцелад. Могат ли да помогнат за поддържане на живота, както на Земята? Изображение чрез NASA / JPL-Caltech / Изследователски институт в Югозапад.

Енцелад има всички съставки, считани за необходими за живота (както го познаваме поне), а океанът му изглежда доста подобен на този на Европа. Дали животът от какъвто и да е вид всъщност започнал тук, все още не е известно, но перспективите изглеждат обещаващи. Единственият начин да научим повече е да се върнем там с мисия за връщане. Все още не е насрочено никой, но в чертожните дъски има предложения за мисия, може би нещо подобно на мисията Europa Clipper, която сега е проектирана да стартира някъде през 2020-те. Тази мисия ще проучи Европа и нейния океан по-подробно от всякога, търсейки доказателства, че нещо може да е живо и в тъмните му води.

Долен ред: Оказва се, че подземният океан на Енцелад е точно подходящата възраст за поддържане на живота, според ново проучване. Заедно с това, което вече знаем за потенциалното му обитаване, това прави Енцелад още по-примамлив в търсенето на живот другаде в Слънчевата система.

Източник: Еволюция на средно големи луни на Сатурн

Чрез науката на живо