Стареещата звезда издува опушен мехур

В слабото южно съзвездие на Антлия (Въздушната помпа) внимателният наблюдател с бинокъл ще забележи много червена звезда, която се различава леко по яркост от седмица на седмица. Тази много необичайна звезда се нарича U Antliae и новите наблюдения с Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) разкриват забележително тънка сферична обвивка около нея.

U Antliae е въглеродна звезда, еволюирала, хладна и светеща звезда от асимптотичния гигантски клон тип. Преди около 2700 години U Antliae премина през кратък период на бърза масова загуба. През този период от само няколкостотин години материалът, съставляващ черупката, видян в новите данни на ALMA, се изхвърля с висока скорост. По-подробно изследване на тази обвивка също показва някои доказателства за тънки, мъгливи газови облаци, известни като нишковидни подструктури.

Този зрелищен изглед беше възможен единствено от уникалната способност да се създават остри изображения на различни дължини на вълната, която се осигурява от радиотелескопа ALMA, разположен на платото Чайнантор в чилийската пустиня Атакама. ALMA може да види много по-фина структура в обвивката на U Antliae, отколкото е било възможно преди.

Новите данни за ALMA не са само едно изображение; ALMA създава триизмерен набор от данни (куб за данни), като всеки отрязък се наблюдава при малко по-различна дължина на вълната. Поради ефекта на Доплер, това означава, че различни филийки от куба на данни показват изображения на газ, движещ се с различна скорост към или от наблюдателя. Тази обвивка също е забележителна, тъй като е много симетрично кръгла и освен това забележително тънка. Чрез показване на различните скорости можем да изрежем този космически балон на виртуални филийки, точно както правим в компютърната томография на човешкото тяло.

Разбирането на химичния състав на черупките и атмосферите на тези звезди и как тези обвивки се формират чрез масови загуби, е важно правилно да разберем как звездите се развиват в ранната Вселена, както и как са се развивали галактиките. Раковините като тази около U Antliae показват богато разнообразие от химични съединения на основата на въглерод и други елементи. Те също така спомагат за рециклирането на материята и допринасят до 70% от праха между звездите.

Чрез ESO